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  • Juliana González-Tobón

Conoce a la Dra. Morgan Carter, fitopatóloga

La investigación innovadora y la visión de la Academia de la Dra. Carter la han llevado a través de un camino continuo de colaboración y alcance comunitario.


Traducido por: Ismael J. Pérez-Cordero

Puedes leer el artículo en inglés.


La Dra. Morgan Carter se interesó por la ciencia desde que era muy joven. Nacida fuera de Winston-Salem (NC), asistió a la Escuela de Ciencias y Matemáticas de Carolina del Norte. Decidió seguir un B.S. en Bioquímica con especialización en Genética y Biotecnología en la Universidad Estatal de Carolina del Norte. Se graduó como valedictorian y comenzó su búsqueda de un programa de posgrado que pudiera ayudarla a avanzar en su carrera científica.

La Dra. Morgan Carter es una apasionada de la fitopatología molecular. Foto: Morgan Carter.

En este punto, había estado expuesta a la fitopatología durante sus estudios de pregrado, pero aún no había decidido seguirla como carrera. Sin embargo, sabía que estaba muy interesada en la biología molecular y todas las cosas increíbles que suceden dentro de las células vivas. Esta certeza la ayudó a solicitar a varios programas de Ph.D. en los que solo uno se basaba en fitopatología: el doctorado en fitopatología y biología de microbios de plantas en la Universidad de Cornell. La comunidad de Cornell y los posibles proyectos que podía realizar allí la convencieron de elegirla como su escuela de posgrado. Morgan trabajó con el Dr. Adam Bogdanove y recibió su doctorado en fitopatología en mayo de 2020.


Actualmente es investigadora postdoctoral en el laboratorio del Dr. David Baltrus en la Escuela de Ciencias de Plantas de la Universidad de Arizona.


Usar lecciones conocidas para comprender las incógnitas

La investigación del Ph.D. de Morgan tenía un fuerte componente de biología efectora y cómo el intercambio de estas moléculas impacta la interacción entre dos organismos. Los "efectores", en fitopatología, son proteínas u otros tipos de moléculas que provocan un efecto en el organismo contrario. Pudo utilizar lecciones clásicas y bien conocidas sobre la biología efectora bacteriana y aplicarlas para la comprensión de otros organismos cuya biología patogénica no es tan clara, como algunos hongos.


Además, pudo extraer el conocimiento obtenido de las interacciones entre los patógenos de las plantas y sus huéspedes y extenderlo a un tipo diferente de sistema. Para ello, la Dra. Carter se enfocó en las interacciones que tienen lugar entre Burkholderia, una bacteria, y Rhizopus, un hongo, y cómo conducen a una simbiosis mutualista entre estos organismos. ¡Esta experiencia la llevó a sus intereses de investigación actuales: cómo interactúan los organismos cuando causan enfermedades y cómo estas interacciones pueden ser determinantes para el resultado!


"En general, sabes que una planta puede enfermarse o no, pero entonces, ¿qué realmente está sucediendo en la célula?"

Descifrando las capas intrincadas que constituyen la enfermedades

La investigación innovadora de Morgan se centra en las interacciones moleculares entre un microbio (bacteria u hongo, por ejemplo) y una planta huésped. Este intercambio de moléculas determinaría el tipo de relación entre un huésped y un microbio. Por ejemplo, ¿ocurriría una simbiosis en la que ambos se beneficien el uno del otro? ¿Ocurriría una enfermedad? ¿Cuál es la diferencia entre estas moléculas que conducen a un resultado u otro?


“Ahora estoy trabajando en interacciones microbio-microbio-hospedero. ¿Cómo puede afectar la coinfección a una planta? Si hay dos patógenos, ¿eso mejora o empeora la enfermedad? Si su patógeno tiene un simbionte viviendo dentro de él, ¿eso está afectando si puede afectar o no a una planta? Un poco más de capas. La enfermedad no ocurre en el vacío. Así que ahora estoy interesada en analizar más de estas relaciones en esa comunidad"

También nos contó cuán recientemente, quizás en los últimos 15 años, se ha descubierto que cada vez más hongos parecen cooperar con las bacterias para crecer. Sin embargo, esto todavía se basa en gran medida en las observaciones de los investigadores y se ha documentado oficialmente en solo unos pocos casos. Existe un enorme potencial de que esto sea el factor determinante del éxito o el fracaso de ciertas enfermedades, pero quizás aún no lo sepamos.


“Si está tomando aislados del campo y cree que está claro, pero luego encuentra algún otro organismo allí y lo cura, ¡entonces podría estar alterando su patógeno! Simplemente agrega complejidad, comenzamos a descubrir todas las reglas de las interacciones uno a uno, pero ahora estamos tratando de comprender cómo la presencia de múltiples cosas puede agregar significativamente a una situación".

Su investigación explora las intrincadas relaciones

entre organismos cuando infectan una planta huésped.

Foto: Morgan Carter



Podrías enfrentar desafíos difíciles desde el principio

Morgan Carter enfrentó un desafío de "alto riesgo" bastante temprano. Ella acababa de comenzar su doctorado y se le presentó la oportunidad de colaborar con un grupo de investigadores varones que estaban mucho más avanzados en sus carreras. Luego se le encomendó la tarea de realizar algunos experimentos que se derivaban de una investigación que se había publicado recientemente. Sin embargo, al hacerlo, descubrió que sus resultados eran consistentemente opuestos a los de la publicación. Repitió los experimentos varias veces, incluso logró que alguien más lo hiciera para evaluar cualquier sesgo personal. Sin embargo, todavía salieron igual. Entonces, ella tuvo que enfrentar el desafío de creer plenamente en su trabajo y luego revelar estos resultados a los investigadores que formaban parte de la colaboración. Por último, los autores de la publicación original tuvieron que retractarse de sus resultados.


Realmente se necesita un pueblo para terminar la escuela de posgrado


Morgan nos habló de su cohorte de graduados, cinco mujeres de 22 años que ingresaron a sus doctorados directamente de sus estudios de bachillerato. Para ella, fueron uno de los mayores apoyos que tuvo durante sus estudios de posgrado, especialmente al principio cuando todas enfrentaban nuevos desafíos todos los días.


"No sé cómo hubiera podido pasar los primeros tres años de la escuela de posgrado sin este increíble grupo de mujeres que lo pasaron conmigo."

Además, ella destaca la importancia de contar con unx consejerx de escuela graduada que te apoye, alguien que realmente entienda el proceso por el que están pasando lxs estudiantes de doctorado y lo que se puede hacer para que tengan la mejor experiencia que puedan tener. “Sentí que aprendimos el uno del otro, estaba aprendiendo todo el tiempo y él era de mente abierta y quiso tomar mis sugerencias para mejorar nuestro departamento.”


"Lxs expertxs necesitan ser vistos y escuchados para poder confiar en ellxs"


Cuando le preguntamos a Morgan sobre sus pasiones además de la investigación, nos dijo que le encanta servir a la comunidad. "Si puedo ayudar a identificar problemas o ayudar a promover cosas que me interesan o facilitar las cosas a las personas, lo hago". A lo largo de su carrera se ha ofrecido como voluntaria para formar parte de asociaciones de estudiantes de posgrado, gobierno de estudiantes de pregrado, consejos de interés, consejos de estudiantes, grupos de trabajo, comités de búsqueda de profesores y básicamente todo este tipo de organizaciones comunitarias. Le encanta cocinar y jugar videojuegos. Pero bueno, ¡un pasatiempo académico también es un pasatiempo!


También hablamos con Morgan sobre su participación activa en política pública. Se desempeñó como pasante en la Junta de Políticas Públicas de la Sociedad Estadounidense de Fitopatología (APS) y se mantiene comprometida con esta iniciativa. ¡Ella busca las decisiones que se toman sobre las cosas que le interesan y participa! Simplemente escribir un comentario cuando están en el proceso de hacer reglas, puede realmente marcar la diferencia.


“Si no está contando su historia, otra persona la está contando por usted” “Puede llamar a su congresista y decirle: “Oye, realmente creo que debemos financiar más esto” o “Me preocupa este pesticida específico” ¡Puedes involucrarte en el gobierno siendo científico!”

Ella destaca la importancia de realizar actividades de divulgación mientras es científica agrícola. Encontrar activamente formas de llegar a la comunidad. Habló sobre iniciativas como Science on Tap o Skype a Scientist, específicamente haciendo un llamado para que la gente se una a esta última iniciativa.

“Creo que hemos superado el punto en que la ciencia sea simplemente sentarse en una torre de marfil y también creo que eso no es realista, especialmente en las ciencias agrícolas. Ninguno de nosotrxs está haciendo esto sin la intención de ayudar a la gente. Entonces, para poder hacer eso, tienen que conocerlo y tener un sentimiento positivo al respecto.”



La Dra. Carter se ha convertido en una gran defensora de la divulgación

y cualquier otra estrategia para acercar la ciencia a las personas.

Foto: Morgan Carter


¿Crees que estás haciendo demasiadas preguntas? ¡Pregunta más!


Morgan enfatizó lo importante que es hablar con la gente, hacer preguntas, aprovechar las experiencias que todxs han vivido antes que usted y aprender todo lo que pueda de esas interacciones. Ella reflexiona sobre el miedo al principio cuando te sientes muy nuevo en la escuela de posgrado, pero si superas ese sentimiento inicial, ¡obtendrás una recompensa mucho mayor! Las personas realmente disfrutan hablando de sí mismas y podrán brindarte valiosos consejos y sugerencias sobre lo que tú también estás pasando.


“Siempre he tenido tanto miedo de perder el tiempo de la gente y pensar que tal vez ya debería saber las respuestas a algunas cosas. Pero, definitivamente aprendí que la gente es muy tranquila al responder tus preguntas. Tomarse el tiempo para obtener esa información de la gente es la mejor manera de saber qué quieres hacer y cómo hacerlo”.

Puede preguntar cosas como: ¿Cómo se siente ser unx estudiante de posgrado? ¿Cómo se interesó por la fitopatología? ¿Cuáles son las diferentes cosas que puedo hacer con este título?


Además, hay mucha información en sus sociedades profesionales. ¡Usa ese recurso! La Sociedad Estadounidense de Fitopatología es un gran ejemplo para los fitopatólogos, pero hay muchas sociedades relacionadas con la agricultura y serán un gran recurso para hacer conexiones y comprender si ese campo es lo que quieres que sea para ti.

“Las conexiones crean oportunidades. La agricultura se trata de a quién conoces y quién está conectado con quién. ¡Pregunte si no sabe cómo hacerlo y hágalo al principio de su carrera!”

¡Analicemos nuestras propias dudas y apliquemos para esa cosa!


Hablamos sobre modelos femeninos a seguir y Morgan nos contó cómo admirar a las mujeres exitosas en su campo ha sido un apoyo increíble y beneficioso para su carrera. Tener estas cifras de lo que han pasado otras mujeres es determinante para nuestras carreras. Ella menciona a Jan Leach como un ejemplo de estas grandes figuras de la fitopatología que representan una increíble carrera de investigadoras y una participación activa en las políticas y las sociedades profesionales.


El simple hecho de estar expuesta a las mujeres de tu área profesional y conocer su historia y su trayectoria, incluso si no estás directamente orientada por ellas o incluso si nunca las conoces, es determinante. Sobre todo si hay alguien que ha tenido una larga carrera. Porque creemos que hay muchas cosas que son difíciles ahora, pero ni siquiera puedo imaginar cómo era en los 70 u 80, ser la única mujer en el departamento, por ejemplo."

Siendo un modelo a seguir para las mujeres más jóvenes y las niñas, Morgan reflexiona sobre las constantes dudas que enfrentamos como jóvenes profesionales y destaca lo importante que es trabajar a pesar de esos sentimientos.


“Hay muchas veces en las que vas a decir “no debería estar aquí” o “alguien más estaría más calificado” o “estoy demasiado temprano en mi carrera para intentar hacer esto."

Promocionarse a sí misma, en la medida en que se sienta cómodo, realmente puede ayudar con estos sentimientos y promover su propia confianza en sí misma. Sin embargo, la parte más importante es poder conectar con la gente, comunicar lo que estás haciendo y ¡ellex se relacionarán contigo!

"¡Toma riesgos! Incluso si da mucho miedo"

es parte de su consejo para las científicas jóvenes.

Foto: Morgan Carter



Su futuro como mentora que tenga un verdadero impacto


La visión de Morgan para el futuro implica la mentoría. Habla sobre cómo el impacto de su investigación es muy importante, pero también se ve a sí misma como mentora de otrxs.


“Realmente creo que el impacto de unx investigadorx no es necesariamente tanto, pero si puedes inspirar a muchos más investigadorxs y quizás a personas que tomaron tus clases, esa red tiene un impacto mayor.”

A ella le encantaría tener su propio laboratorio que estudie las interacciones bacteriano-fúngicas en la salud de las plantas, donde pueda ser mentora de estudiantes graduadxs y subgraduadxs mientras también enseña su propio curso.


“He trabajado muy duro para hacer posible ese sueño. Me esforcé mucho por convencerme de que otras carreras podrían ser una buena idea, pero aún quiero ser profesor.”

Puede encontrar más información sobre la Dra. Morgan Carter en

Twitter: PlantPathSecret

Website: morganecarter.wordpress.com

Email: morgancarterphd@gmail.com


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